ECOTEXTOS

Los cinco procesos metabólicos

[ Extracto de El paradigma ecológico
en las ciencias sociales
]

 

El metabolismo entre la naturaleza y la sociedad comienza cuando los seres humanos socialmente agrupados se apropian materiales y energías de la naturaleza (input) y finaliza cuando depositan desechos, emanaciones o residuos en los espacios naturales (output). Entre estos dos fenómenos ocurren además procesos en las “entrañas” de la sociedad por medio de los cuales las energías y materiales apropiados circulan, se transforman y terminan consumiéndose.

Por lo anterior en el proceso general del metabolismo social existen tres tipos de flujos
de energía y materiales: los flujos de entrada,
 los flujos interiores y los flujos de salida.
El proceso metabólico se ve entonces representado por cinco fenómenos que son teórica y prácticamente distinguibles: la apropiación [ A ], la transformación [ T ],
la distribución [ D ], el consumo [ C ]
y la excreción [ E ].

El acto de la apropiación [ A ] constituye, en sentido estricto, la forma primaria de intercambio entre la sociedad humana y la naturaleza. Mediante [ A ], la sociedad se nutre de todos aquellos materiales, energías y servicios que los seres humanos y sus artefactos requieren (endosomática y exosomáticamente) para mantenerse y reproducirse. Este proceso lo realiza siempre una unidad de apropiación [ P ],
la cual puede ser una empresa (estatal o privada), una cooperativa, una familia, una comunidad,
o un solo individuo (por ejemplo un captador de energía solar).

El proceso de Transformación [ T ] implica todos aquellos cambios producidos sobre los productos extraídos de la naturaleza, los cuales ya no son consumidos en su forma original. En sus formas más simples [ T ] incluye las modalidades más elementales de la alimentación (por ejemplo el cocimiento de elementos vegetales o animales por medio del fuego). A lo largo del tiempo, [ T ]
se ha ido volviendo gradualmente una actividad más compleja conforme el proceso se ha vuelto menos intensivo en trabajo y más intensivo en el empleo de energía y materiales (artesanía, manufactura, fábrica, etcétera.).

El proceso de Distribución [ D ] aparece en el momento en el que las unidades de apropiación dejan de consumir todo lo que producen y de producir todo lo que consumen. Con ello se inaugura, en sentido estricto, el fenómeno del intercambio económico (Toledo, 1981). Los elementos extraídos de la naturaleza comienzan entonces a circular, y en el devenir de la historia se incrementan no solo los volúmenes de lo que circula, sino las distancias que recorren antes de ser consumidos. Los cambios en los patrones de comunicación territorial logrados a través de formas cada vez mas eficientes de transporte (humano, animal, fluvial, marino, aéreo, etcétera.) fueron amplificando su radio de acción. La magnitud de [ D ] ha ido evolucionando desde la asignación (o el intercambio) no mercantil ni monetario hasta el intercambio mediado por el dinero, la propiedad privada y los mercados.

En el proceso metabólico del consumo [ C ] se ve envuelta toda la sociedad, incluidos los distintos tipos de [ P ]. Este proceso metabólico puede ser entendido a partir de la relación que existe entre las necesidades del ser humano, social e históricamente determinados, y los satisfactores proporcionados por medio de los tres primeros procesos [ A+T+D ]. No obstante, en muchas sociedades (sobre todo en sociedades de base energética orgánica) el nivel de consumo ha determinado el esfuerzo de [ A, T, D ] (sociedades campesinas, por ejemplo). De nuevo, en el proceso de excreción [ E ], que es el acto por el cual la sociedad humana arroja materiales y energía hacia la naturaleza (incluyendo substancias y calor), también se ve envuelta toda la sociedad, incluidos los distintos tipos de [ A ].

Las dos cuestiones básicas que hay que considerar aquí son: la calidad de los residuos
(si son asimilables o no por la naturaleza) y su cantidad (si sobrepasa o no su capacidad de reciclaje). Quizá sea [ E ] el proceso metabólico más dependiente de los anteriores, si bien el escenario que comienza a dibujarse habla de
que el volumen y la cantidad de [ E ] está convirtiéndose en un fenómeno que requiere
–para su tratamiento, para su eliminación o para su almacenamiento– de nuevos procesos metabólicos (captación, transformación, transporte y almacenamiento de residuos)
que en muchos casos terminan condicionando
a [ A+T+D+C ].

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